3 personnages déterminants

La princesse Xi Ling Shi

Vers l'an 2700 avant J-C, la princesse chinoise Xi Ling Shi, épouse de l'empereur Huang-di, aurait par hasard découvert la première ce précieux fil d'un cocon sauvage tombé d'un mûrier. L'impératrice découvrit que les petits vers blancs mangeaient les feuilles de mûriers et filaient de brillants cocons. En jouant avec l'un d'eux, tombé par hasard dans son thé, elle sortit un fil délicat. Très vite elle s'aperçut que ce fragile filament pouvait être dévidé et assemblé. Elle avait découvert la soie. L'impératrice convainquit son époux de lui offrir un verger de mûriers pour élever des vers à soie. La soie servit alors très rapidement de monnaie d'échange ou de récompense. Les paysans furent contraints de cultiver des mûriers sur une partie de leurs terres et de payer les taxes en pièces de soie.

Une autre princesse chinoise

Pendant trente siècles, les Chinois gardèrent farouchement leur secret et le monopole lucratif de la production et du commerce de la soie. Les décrets impériaux punissaient de mort quiconque essayait de le transgresser. La fin du secret de la soie est due à une autre princesse chinoise qui, en 420 av.J-C, épousant un prince de Khotan, apprit de celui-ci qu'il n'y avait pas de vers à soie dans son pays. Ne pouvant renoncer à ses habits de soie, la princesse décida de frauder les édits impériaux. Elle cacha, le jour de son départ, des œufs de bombyx et des graines de mûriers dans sa coiffure. Les gardes-frontières n'osèrent pas la fouiller. Les œufs éclorent, les graines germèrent et donnèrent naissance à une industrie de la soie dans ce pays. La princesse apprit aux femmes de Khotan les secrets de l'élevage et de la fabrication du fil et des étoffes, et c'est ainsi que le ver à soie partit de ce pays à la conquête d'autres contrées. Dès l'Antiquité, les Chinois exportèrent la soie, par terre et par mer. Ces routes ont une histoire aussi ancienne que la vie du ver à soie.

Zhang Qian

Un siècle avant la naissance du Christ, un jeune et audacieux Chinois du nom de Zhang Qian fut chargé d'une mission secrète et traversa la Chine jusqu'aux régions alors lointaines et mystérieuses de l'Ouest. Ce fut l'un des plus importants voyages de l'histoire, car il donna naissance à la Route de la soie. La soie fut acheminée par cette route, de la Chine vers le Moyen-Orient et l'Occident, par voies maritime et terrestre.

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